Estelas en el cielo, los cometas

Uno de los grandes espectáculos que nos ofrece el cielo nocturno es la visión de un cometa. Pero, ¿ Qué es en realidad un cometa? ¿ De qué se compone? ¿ Cuáles son sus características? A través de estas líneas encontraremos algunas respuestas.

Un cometa es un trozo de roca, polvo y hielo que orbita entorno al Sol en las regiones más exteriores del Sistema Solar, lo que se denomina la nube de Oort. La nube de Oort tiene un diámetro aproximado de un año luz y es el hogar de estos esquivos pedruscos. Se piensa que en dicha región existen millones de cometas.

Oort

Así pues, podemos pensar en los cometas como en los casquetes y ladrillos que sobran tras una obra. Dicho de otro modo, los cometas son los deshechos de materia que no llegaron a formar planetas en la formación y evolución de nuestro Sistema Solar hace 4500 millones de años. Tienen un diámetro aproximado de entre 1 a 40 km. y la mayoría tienen una órbita estable alrededor del Sistema Solar. De vez en cuando alguno traza una órbita hacia el interior del Sistema Solar, que por lo general suelen ser órbitas muy elípticas. Dependiendo de esta órbita, de este rumbo, el cometa podrá ser periódico o no periódico.

La estructura de un cometa es clara y está bien definida. El núcleo podríamos decir que es la parte sólida del cometa donde se concentra también el gas, el polvo y el hielo. Cuando el cometa se va aproximando al Sol, su temperatura aumenta de tal modo que el hielo se sublima liberando el polvo y el gas que forman una cabellera alrededor del núcleo y crea tras de sí, las colas del cometa. Cuando se liberan estos gases, al interactuar con las partículas provinientes del Sol, hace que se ionice provocando una segunda cola.

Diagram parts of comet

El estudio de los cometas es muy interesante puesto que nos proporciona información acerca de la formación del Sistema Solar y de las condiciones que se dan en las regiones más remotas del Sistema Solar.

Pero, ¿ desde cuándo se observan estos trozos de roca? Se tiene registro de que ya en la antigua China se observaron en el cielo sin ayuda óptica. Hubo que esperar a la invención del telescopio para realizar un escaneado del cielo en busca de estos esquivos cuerpos celestes. Desde entonces se han catalogado algunas de decenas de miles de ellos y no hay semana que pase sin que se descubran más.

Hasta hace relativamente pocos años, la mayor parte de los cometas, se descubrían desde observatorios astronómicos profesionales con telescopios de varios metros de diámetro. Sin embargo, desde los años 90 y gracias a las nuevas tecnologías, los astrónomos amateurs, realizan gran parte de estos descubrimientos.

Lo que hacen es observar mediante el empleo de telescopios computerizados, ordenadores y cámaras CCD, pacientemente diversas regiones del cielo sistemáticamente en busca de algún punto errático en la imagen, La particularidad que tienen estos cuerpos es que no son estáticos, sino que se mueven y ciertamente deprisa. Por lo que comparan diversas imágenes de la misma zona del cielo tomadas en noches distintas. Si observan que un punto de la imagen se ha desplazado en ese lapso de tiempo, empieza lo realmente emocionante.

Se compara pues la posición de ese cuerpo con los diferentes catálogos buscando si ese cuerpo es ya conocido. Si no aparece en los catálogos, debemos pedir confirmación a otro observatorio y tomar buena nota de las medidas de posición y brillo durante varias noches para, posteriormente, calcular su órbita. Así pues, comunicaremos al Minor Planet Center, organismo dependiente de la Unión Astronómica Internacional, estos datos que buscará confirmación con otros observatorios. Si así lo confirman habremos descubierto un cometa, y es muy posible que lo bauticen con nuestro nombre.

Durante estas noches de Enero, estamos teniendo a la vista un cometa espectacular, el C/2014 Q2 Lovejoy. Por lo que os invitamos a que salgáis al campo a observarlo con vuestros prismáticos o telescopios.

2015-01-19 R-65X336 COMETA LOVEJOY 005 ISO 12800 182

                                                           

Imagen de Joanma Bullón (Aras de los Olmos)

Un Saludo Cósmico-Galáctico

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